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Por qu no hay que temer el acercamiento a la Tierra de hoy del asteroide 1998 OR2



Este mircoles hace mxima aproximacin

La roca, de entre dos y tres km de dimetro, pasar a 6,3 millones de km. Aunque actualmente no es una amenaza, los cientficos vigilan su rbita para determinar si podra serlo en el futuro


El asteroide 1982 captado por el radar del Observatorio de Arecibo el 17 de abril
NASA/NSF

El asteroide 1998 OR2 (52768) har maana su mximo acercamiento a la Tierra. Su aproximacin ser aprovechada por los cientficos para estudiar su rbita y conocer mejor sus caractersticas, pues esta roca espacial de entre dos y tres kilmetros de dimetro es uno de los objetos catalogados como potencialmente peligrosos. Dicen los cientficos del Observatorio de Arecibo (en Puerto Rico) que lo observan desde el 13 de abril que las elevaciones y crestas que tiene en uno de los extremos hace que se parezca a una mascarilla.

Adems de ser un asteroide de tipo NEO (Near Earth Objects u Objetos Cercanos a la Tierra en ingls), es uno de los 2.000 cuerpos considerados potencialmente peligrosos porque su dimetro es mayor de 150 metros y la distancia que hay entre su rbita y la rbita de la Tierra es menor de 25 veces la distancia que separa la Tierra de la Luna.

Fue descubierto el 24 de julio de 1998 desde el Observatorio Haleakala de Hawai y de entre los que se conocen, es el asteroide ms grande y que ms cerca va a pasar de la Tierra en los prximos aos. Pero esto no significa que sea peligroso ahora pues este mircoles va a pasar a 6,3 millones de kilmetros de nuestro planeta (piense en la distancia que hay entre la Tierra y la Luna y multiplquela por 16). Es decir, estar demasiado lejos como para que pueda impactar contra la Tierra.

«Llevamos rastreando este asteroide durante ms de 20 aos y hace tiempo que habamos previsto la aproximacin de este 29 de abril. Es uno de los NEOs ms grandes, as que es un asteroide significativo pero va a pasar lejos, no es una aproximacin cercana», aseguraba el lunes Paul Chodas, director de centro de Objetos Cercanos a la Tierra (NEO) del JPL de la NASA, durante una videoconferencia organizada por la agencia espacial.

«Es importante que detectemos este tipo de asteroides lo antes posible porque cuanto ms tiempo tengamos para determinar si debido a su trayectoria puede impactar contra la Tierra, ms tiempo tendremos para prepararnos y, quizs, hacer algo para evitarlo, como enviar misiones para desviar su trayectoria. Si los localizamos con antelacin tendremos tiempo para elegir la opcin ms adecuada«, afirmaba Lindley Johnson, responsable del programa de Defensa Planetaria de la NASA, durante la mencionada videoconferencia.

Ms cerca en 2076

Los cientficos creen que 1998 OR2 se origin en el llamado Cinturn Principal de asteroides, una regin situada entre Marte y Jpiter en la que se cree que puede haber ms de tres millones de asteroides, de los que se conocen algo menos de un milln.

Tal y como explica el Instituto de Astrofsica de Canarias en un comunicado, por distintas razones, «normalmente por interacciones con los planetas gigantes del Sistema Solar -Jpiter y Saturno-, estos asteroides que habitualmente se encuentran estables en el Cinturn pueden cambiar su rbita y caer hacia el Sistema Solar Interior». Es entonces cuando se acercan a la rbita de la Tierra y pasan a ser considerados peligrosos.

Los clculos que se estn haciendo apuntan a que en el ao 2076, el asteroide 1998 OR2 pasar ms cerca, a entre 3,5 y 4 veces la distancia que separa a la Tierra-Luna. Tampoco entonces se cree que ser peligroso, pero no se descarta que en un futuro ms lejano, su rbita sufra una perturbacin y aumente la probabilidad de un impacto.

Segn detalla a travs de un correo electrnico Anne Virkki, responsable del radar planetario del Observatorio de Arecibo, esta aproximacin a la Tierra les va a permitir «redefinir la rbita para poder asegurarnos de que realmente no va a impactar contra la Tierra a finales de siglo, informacin sobre su tamao y periodo de rotacin, y comprobar si tiene lunas (ms del 10% de los asteroides las tienen). Tambin podemos obtener informacin sobre sus caractersticas. Por ejemplo, ORW tiene un crter».

En la actualidad las agencias espaciales estudian diversas tcnicas para ensayar la desviacin de asteroides que en el futuro puedan amenazar la Tierra. «Uno de los asteroides grandes con ms probabilidad de impacto en los prximos 200 aos es el asteroide 101955 Bennu [de unos 490 metros de dimetro], en el que actualmente se encuentra la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA, que va a recoger muestras de l para traerlas a la Tierra», explica Virkki.

Por lo que respecta a los daos que podra causar una de estas rocas si chocara contra la Tierra, su impacto depender, de su tamao y de dnde caiga: «Un asteroide de unos dos kilmetros como ORS posiblemente podra destruir una ciudad o un pas, dependiendo de su tamao, y abrir un crter de entre 10 y 30 kilmetros, o desencadenar un tsunami si cayera en una gran masa de agua. Sin embargo, probablemente no extinguira a la humanidad», apunta Virkki.

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