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La historia de tres esclavos en el Mxico colonial narrada por sus huesos
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La historia de tres esclavos en el Mxico colonial narrada por sus huesos



Fueron enterrados en torno al ao 1.530

Tres hombres africanos enterrados en Ciudad de Mxico sufrieron una vida de trabajo forzado y abusos. Padecieron malnutricin y llevaron infecciones africanas al Nuevo Continente


Crneos y patrones dentales de los restos analizados en San Jos de los Naturales, Mxico.
R. Barquera N. Bernal

Murieron lejos de su casa, forzados a una vida de trabajo al otro lado del mar. Despus la historia olvid sus nombres. Ahora la gentica ofrece una ventana para acabar con cinco siglos de silencio sobre la trayectoria de la primera generacin de esclavos capturados en las costas de frica y trasladados a las posesiones de la Corona espaola en Amrica.

Investigadores del Instituto Max Planck publican este jueves en la revista Current Biology un estudio multidisciplinar que explora las condiciones de vida de tres de ellos, cuyos esqueletos fueron hallados en una fosa comn en el antiguo Hospital Real de San Jos de los Naturales, un edificio construido alrededor de 1.530 en Ciudad de Mxico.

Los anlisis genticos muestran que los tres compartan un linaje del cromosoma Y, presente slo en los hombres, frecuente en el frica subsahariana y que hoy es el ms comn entre los afroamericanos. La biologa molecular y la informacin isotpica -que analiza la presencia de tomos estables en ciertos elementos- han permitido establecer que los tres nacieron fuera de Mxico, lo que, en combinacin con otras tcnicas de datacin, confirma que formaban parte de uno de los primeros grupos de esclavos africanos en llegar al Virreinato de Nueva Espaa.

«De momento no podemos delimitar con exactitud el rea de procedencia; sus poblaciones de origen podran no existir (por haber sido desplazadas durante la poca colonial) o puede que los grupos ms relacionados genticamente con ellos an no hayan sido muestreados», explica Rodrigo Barquera, investigador del Departamento de Arqueogentica del Instituto Max Planck y primer autor del estudio. «Pero sabemos que nacieron en frica, vivieron all al menos hasta la adolescencia y luego fueron llevados como esclavos a Amrica, donde sufrieron una gran cantidad de abusos fsicos hasta su prematura muerte, entre los 25 y los 35 aos de edad«.

Las lesiones observadas indican un trabajo fsico excesivo (visible en las inserciones musculares), abusos fsicos (fracturas, heridas de bala, huellas de contusiones) o traumatismos que afectan a la columna vertebral, adems de anemias y otras deficiencias alimentarias. «Hemos estado en contacto con especialistas en el estudio de la esclavitud que nos confirmaron que las lesiones observadas correspondan con investigaciones previas», seala.

Patgenos y epidemias

Los autores sealan que uno de los hombres estaba, adems, infectado con una cepa del virus de la Hepatitis B (VHB), que se encuentra tpicamente en el frica occidental en la actualidad. «Es la primera prueba directa de la introduccin del VHB como resultado del comercio transatlntico de esclavos», aade Denise Khnert, especialista en enfermedades infecciosas. «Nos va ayudar a tener una visin nueva sobre de la historia filogeogrfica del patgeno».

Otro de ellos mostraba signos de infeccin de la bacteria Treponema pallidum pertenue, que causa una enfermedad tropical conocida como pian, que afecta a las articulaciones y la piel. La misma infeccin haba sido identificada en un colono del siglo XVII de ascendencia europea, lo que sugiere la dispersin de esta cepa de la enfermedad de origen africano en los primeros aos de la colonizacin.

Los tres individuos, que vivieron en ese periodo de comienzos del siglo XVI llamaron adems la atencin del equipo por varias modificaciones dentales, como el limado de los dientes frontales superiores, un prctica cultural documentada en esclavos africanos y que todava puede observarse en algunos grupos que viven en frica occidental. «Las tcnicas modernas de laboratorio nos permiten reunir cantidades increbles de datos a partir de muy poco material biolgico», afirma Barquera. «La cantidad de informacin que podemos aportar a partir de un slo diente de cada individuo es algo con lo que slo podamos soar hace apenas una dcada«.

Una historia olvidada

La gentica ayuda conocer una pgina casi olvidada del pasado colonial espaol. La historia ha retenido slo unos pocos nombres de los primeros africanos en el continente, slo aquellos que acompaaron a los conquistadores en las expediciones militares (como Juan Valiente, Juan Garrido o Estebanico). «En la primera poca, la esclavitud desde frica hacia el Imperio Espaol era fundamentalmente urbana, ligada a las tareas domsticas«, explica Antonio de Almeida Mendes, especialista en Historia de la Esclavitud de la Universidad de Nantes. «Personas que provenan sobre todo de Senegal y de frica Central: del Golfo de Guinea y, en menor medida, de Camern».

La presencia de esclavos africanos en las posesiones espaolas acompaa la colonizacin casi desde su inicio. Durante el reinado de Carlos I se crean figuras legales para que los traficantes portugueses pudieran aportar mano de obra, que despus sera especialmente demandada en minas y plantaciones. «Para Europa es un agujero en la memoria ligado a la nocin de que hubo una esclavitud medieval, pero no colonial», seala Almeida Mendes. «Conocemos bien la historia de los reyes y los grandes navegantes de la poca, pero hemos olvidado la esclavitud«.

Un captulo de la historia poco estudiado a ambos lados del Atlntico, pese a que se estima que en ciudades como Mxico, Lima, Bogot o Buenos Aires los esclavos africanos constituyeron entre un 10% y un 25% de la poblacin. «En Mxico se ha puesto en un primer plano la doble identidad europea e indgena, pero se ha olvidado la presencia de la poblacin africana y sus descendientes», recuerda el historiador. «Aunque parece que empiezan a surgir grupos que quieren cambiarlo».

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