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El meteorito descubierto en Namibia hace cien aos sigue siendo el ms grande del mundo
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El meteorito descubierto en Namibia hace cien aos sigue siendo el ms grande del mundo



Se cumplen cien aos de su hallazgo

El meteorito ms extraordinario del mundo fue descubierto en el norte de Namibia en 1920. Con un peso de ms de 61 toneladas, es la mayor pieza natural de hierro de las encontradas en el planeta


El meteorito Hoba en Namibia.
Wikimedia Commons

El meteorito ms extraordinario del mundo fue descubierto en el norte de Namibia en 1920. Con un peso que supera las 61 toneladas, es la mayor pieza natural de hierro de las encontradas en nuestro planeta. Sorprendentemente, no hay indicios de crter a su alrededor.

Cado del cielo

El mayor meteorito de una pieza se descubri hace un siglo en la granja Hoba West del norte de Namibia. Conocido como ‘meteorito Hoba’, este impresionante bloque de hierro (realmente es una aleacin de hierro-nquel) tiene una peculiar forma rectangular de 3 x 3 x 1 metros y un peso que supera los 61.000 kilos. Se estima que fue formado hace unos 300 millones de aos y que cay en la Tierra hace menos de 80.000 aos.

El Hoba fue descubierto yaciendo horizontalmente sobre un terreno llano con su cara superior a ras del suelo. El lugar est situado a unos 20 kilmetros al oeste de Grootfontein y a 65 kilmetros al sudoeste de la ciudad minera de Tsumeb; puede localizarse con Google Maps en este enlace.

Excursi
Excursin geolgica al Hoba en 1929.

A lo largo de los 100 aos transcurridos desde su descubrimiento, estudiosos, coleccionistas y vndalos desprendieron o cortaron numerosos trozos del fenomenal trozo de hierro. Se conocen hoy 18 pedazos del Hoba en diferentes colecciones distribuidas por todo el mundo. Sin embargo, se calcula que, en total, tan solo se han desprendido unos 25 kilos del meteorito original.

Afortunadamente, el meteorito, junto con la extensin de terreno de unos 25 metros de dimetro que lo rodea, fue declarado monumento nacional en 1955 por el gobierno de Namibia (conocida en esa poca como frica del Sudoeste), lo que ha permitido preservarlo, tal y como estaba entonces, hasta nuestros das.

En los aos 1920, ya se haba excavado una zanja alrededor del meteorito. En los 1980, el propietario de la granja lo don al gobierno de Namibia que construy entonces una especie de amplio anfiteatro a su alrededor, e incorpor elementos explicativos. Hoy sigue siendo una importante atraccin turstica.

Ataxita

Aunque actualmente hay establecidos unos complicados esquemas de clasificacin, tradicionalmente los meteoritos se han catalogado en tres grandes grupos: rocosos (aerolitos), metlicos (sideritos) y rocoso-metlicos (litosideritos). Obviamente, el de Hoba pertenece a la clase de los meteoritos metlicos. Debido a su composicin y a su alta densidad estos meteoritos sufren menos ablacin, por friccin atmosfrica, que los de las otras clases y, por ello, suelen ser de mayor tamao.

Los meteoritos metlicos se clasifican, a su vez, de acuerdo con su composicin. El meteorito Hoba pertenece al grupo de las ataxitas, que se caracterizan por su alto contenido en nquel (16 %), tambin tiene trazas de cobalto y una abundancia muy baja de elementos voltiles.

Dnde est el crter?

Adems de su descomunal tamao, lo primero que llam la atencin del Hoba es la ausencia de un crter a su alrededor. No hay una explicacin clara para ello, aunque se pueden aventurar varias hiptesis.

En primer lugar, recordemos la forma tan regular del meteorito, con caras rectangulares tan lisas. No es imposible que esta forma plana tan peculiar permitiese al meteorito ser frenado eficazmente en la atmsfera. E incluso, si hubiese cado rasante, rebotar ligeramente primero sobre la superficie de la atmsfera y luego sobre el suelo, de manera similar a como lo hace una piedra cuando la lanzamos sobre la superficie del agua en el popular juego de la rana.

Pero tambin es posible que el bloque metlico hubiese cado sobre una masa de hielo y que el agujero formado hubiese desaparecido al fundirse el hielo.

Otros supermeteoritos

Sea como fuere, el meteorito de Hoba es un objeto fascinante y absolutamente excepcional. Los pesos de los tres meteoritos que le siguen no llegan a la mitad del peso del primero.

Dos de estos meteoritos, que rondan las 30 toneladas, y que son especialmente interesantes son el Gancedo -que fue descubierto no hace mucho: en septiembre de 2016- y El Chaco. Ambos formaron parte de una fenomenal lluvia de meteoritos que tuvo lugar sobre un sitio un tanto surrealista conocido como Campo del Cielo, en Argentina. Es una franja alargada de terreno, de unos 3×18 kilmetros, en la que ya se han encontrado 26 crteres y numerosos meteoritos que suman una masa total de unas 100 toneladas. Muy posiblemente, son fragmentos de un mismo cuerpo original que pudo tener unos cuatro metros de dimetro y que se rompi al caer en la Tierra.

Los meteoritos de hierro constituyen el 5% de todos los meteoritos conocidos. Se cree que proceden de asteroides metlicos (llamados de tipo M), los cuales, a su vez, son trozos del ncleo metlico de otros asteroides mayores que fueron fragmentados por grandes impactos en las primeras fases de evolucin del sistema solar. El mayor asteroide metlico, Psyque, tiene un tamao de unos 200 kilmetros y est situado en el gran cinturn de asteroides que hay entre las rbitas de Marte y Jpiter. Este asteroide ser estudiado de cerca por una nave espacial -tambin llamada Psyque- que ser lanzada por la NASA hacia 2022 para llegar a sobrevolar el asteroide en 2026.

El estudio de la composicin y edad de diferentes tipos de meteoritos es de gran ayuda para reconstruir los procesos fsicos y qumicos que tuvieron lugar durante la formacin y evolucin temprana del sistema solar.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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